L’inertage azote: pourquoi et comment l’azote est-il utilisé dans les applications d’inertage?

L’azote est un gaz neutre naturellement contenu à 78,3% dans l’air. L’inertage à l’azote est utilisé pour remplacer une atmosphère active par une atmosphère inerte. 

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Supply Air Liquide

Il est utilisé soit pour protéger un produit sensible de la présence d’oxygène (O2) ou d’humidité (H2O) soit pour protéger une installation contre les risques d’incendie et d’explosion.

C’est notamment le cas dans des sites industriels ou chimiques comportant des stockages de liquides qui dégagent une atmosphère potentiellement explosive.

Avez-vous des questions sur l’azote utilisé en inertage ?

Inertage qualité

Dans le cas où le gaz inerte tel que l’azote ou l’argon vise à protéger le produit lui-même, nous parlerons d'inertage qualité. Il sert à éviter l'oxydation ou le vieillissement d’un produit par la présence d’oxygène ou d’humidité. C’est le cas dans l’industrie agroalimentaire, pour allonger la durée de vie d’aliments périssables, et dans l'industrie pharmaceutique pour prolonger la conservation de médicaments à ingérer ou de solutions injectables.

Oxygène gazeux et oxygène dissous:

Il faut savoir qu’un produit liquide possède naturellement la capacité à se charger en oxygène dissous à des teneurs plus ou moins importantes suivant la pression, la température et la nature du produit.
On mesure les teneurs en oxygène dissous, en ppm (partie par million) ou mg/l. 
Pour certains produits, plus sensibles que d’autres, cet oxygène dissous est aussi un facteur d’oxydation. Il est donc conseillé de procéder à une opération de désoxygénation du produit suite à une procédure d’inertage azote. 

Désoxygéner des liquides

Une des techniques de désoxygénation est d'insérer un système d'injection d’azote sur la ligne de transfert du liquide. Cette opération est réalisée suivant un procédé spécifique adapté, entre autres, au produit, à son débit de transfert et à sa concentration initiale en O2 dissous. 
Cette opération de désoxygénation est souvent mise en œuvre en oenologie pour retirer l’oxygène dissous dans le vin avant l’embouteillage, ou en pharmacie sur des produits très sensibles à l’oxygène.

Inerter jusqu’au conditionnement final

Pour les produits moins sensibles à la présence d’oxygène dissous, un inertage seul est suffisant comme protection. 
Sur une chaîne de conditionnement de vin, huile, jus de fruit, solutions pharmaceutiques…  l’inertage est très souvent maintenu depuis le stockage “vrac” du produit jusqu'à l’emballage final. Il est très important de ne pas rompre la chaîne inertage-désoxygénation pour éviter les effets de reprise en oxygène par une remise sous air du produit, et ainsi assurer une protection efficace.
Différentes solutions de gaz pur ou mélanges peuvent être mises en œuvre dans la protection de produits périssables ou à courte durée de vie. Des mélanges azote / dioxyde de carbone sont typiquement utilisés en production agroalimentaire, en fonction du type d’aliment à conserver.

Inertage sécurité

L’inertage azote peut également être utilisé pour des applications d’inertage sécurité. Cet inertage permet de réduire, voire retirer, l’oxygène contenu dans l’environnement du produit à vapeurs réactives et inflammables afin de se protéger des risques d'explosion.

Dans le cas de produits stockés en cuves ou mis en œuvre dans des réacteurs chimiques, il est nécessaire d’inerter l’équipement et d’en contrôler la pression pour assurer l’efficacité de l’inertage.
Pour certains cas présentant une criticité élevée en termes de risque d’explosion, la mesure de l'oxygène résiduel dans l’atmosphère sera nécessaire.
En conclusion, l’inertage à l’azote est une solution pour une large gamme d'applications dans différentes industries pour la gestion de la sécurité des installations ou le contrôle de la qualité de produits sensibles à l’oxydation. Pour les produits liquides, en inertage qualité, le paramètre oxygène dissous est un point souvent négligé mais qui peut être déterminant pour assurer un inertage efficace.

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L’inertage azote dans les différents secteurs industriels

Inertage dans les industries agroalimentaires et des boissons

Les applications de purge et d'inertage sont très fréquentes en agroalimentaire. 
Inertage qualité: Les aliments et les boissons sont particulièrement sensibles à l’oxygène de l’air qui entraîne des oxydations et favorise les développements bactériens. Éliminer l'oxygène indésirable des aliments et des boissons permet l'allongement de la durée de conservation et la préservation de qualités importantes telles que le goût, la couleur ou la texture.On peut citer l’inertage comme gaz de protection des cuves de vins, d’huile, de poudres de lait, … des réservoirs en général, de matière première ou produit semi-fini.
Inertage sécurité: l’inertage des silos de céréales est un des cas de mise en œuvre de l’azote comme inertage sécurité. L’azote peut être utilisé pour limiter ou stopper la combustion de céréales dans les silos liés à des produits mal séchés (luzerne, blé, colza…) et en prévention du risque d’explosion de poussières.

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Inertage dans les industries pharmaceutique et biopharmaceutique

Les matières premières, les produits intermédiaires et les principes actifs peuvent être sensibles à l'oxygène et à l'humidité de l'air atmosphérique. C'est pourquoi ils doivent être protégés par un gaz inerte pour éviter les réactions indésirables, maintenir leur efficacité et préserver leur qualité.
Les procédés d'inertage, de balayage et de purge à l'azote permettent de réduire les risques d'inflammabilité et d'explosion lors du stockage de solvants inflammables ou de réactions chimiques, qui peuvent être rencontrés par exemple, dans un broyage de poudres ou lors du transfert pneumatique de produit.

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